Leicester City – AS Roma: José Mourinho terug op Engelse bodem! Pak 12.00 keer je inzet!

Leicester City en AS Roma nemen het vanavond vanaf 21.00 uur tegen elkaar op in de strijd om een plek in de finale van de Conference League. The Foxes rekenden in de vorige ronde af met PSV, terwijl de Romeinen over twee duels te sterk waren voor Bodö/Glimt. Een favoriet voor dit duel is niet aan te wijzen, zo blijkt ook uit de quoteringen bij BetCity.

Leicester City speelde in de eerste seizoenshelft in de Europa League, maar wist daarin niet te overleven. In een poule met Spartak Moskou, Napoli en Legia Warschau eindigde Leicester als nummer 3 en stroomde het de knock-outfase van de Conference League in. “Ik moet eerlijk zijn: ik ken deze competitie helemaal niet”, zei Rodgers voor de camera van BT Sport met enig dedain. “Ik was gefocust op de Europa League en op het winnen van deze groep. Met alle respect voor de Conference League, maar ik ken het toernooi niet.” Vier maanden later hecht Rodgers meer waarde aan het toernooi. Zijn ploeg schakelde achtereenvolgens Randers FC, Stade Rennes en PSV uit. “Dit is een prestigieuze competitie”, aldus Rodgers nu. “We zullen er alles aan doen om de finale te bereiken. Dat we nu al zover zijn gekomen, is een volgend teken van onze groei als club.”

Op weg naar de finale moet Rodgers zien af te rekenen met het Roma van José Mourinho. Hoewel de Portugese toptrainer al 5 jaar lang geen prijs meer heeft gewonnen, heeft Rodgers hem nog hoog zitten. De twee kennen elkaar vanuit hun gezamenlijke periode bij Chelsea. Rodgers werkte in de jeugd toen Mourinho de scepter zwaaide. “Hij heeft niets meer te bewijzen”, aldus Rodgers tijdens de persconferentie over Mourinho. “Hij zal altijd een winnaar blijven en is een van de beste coaches van onze generatie. José is een manager met de X-factor en is briljant in heel veel aspecten van dit spelletje. Ik kan niet met meer bewondering over hem denken.”

Leicester steekt niet in de beste vorm. Na de 1-2 overwinning op PSV in de kwartfinale van de Conference League kwam het team van Rodgers 3 keer in actie. Op bezoek bij Newcastle United werd met 2-1 verloren, waarna er niet werd gewonnen van Everton (1-1) en Aston Villa (0-0). Na 3 wedstrijden op rij zonder overwinning, zal Leicester er vanavond vol voor gaan. Rodgers wil thuis de overwinning pakken, zodat hij en zijn ploeg het volgende week donderdag kunnen afmaken in de return in het Stadio Olimpico. De slechte resultaten van de afgelopen weken betekenen niet dat Leicester kansloos is, want ook Roma won al twee weken geen wedstrijd meer.

In tegenstelling tot Leicester speelt Roma al het complete seizoen in de Conference League. Dat ging met horten en stoten voor de club uit de Serie A. Roma sloot de groepsfase weliswaar af als winnaar, maar wat voor iedereen het meeste is blijven hangen is de ontluisterende nederlaag op bezoek bij Bodö/Glimt. Op 21 oktober ging het team van Mourinho met liefst 6-1 onderuit in Noorwegen. De Noorse stuntploeg legde de zwaktes van Roma bloot en herhaalde dat kunstje in de kwartfinales. Op eigen veld was Bodö/Glimt met 2-1 wederom te sterk voor de Italianen. In de return stelde het team van Mourinho orde op zaken; door een 4-0 overwinning plaatste Roma zich voor de halve finale.

Roma, de huidige nummer 5 van de Serie A, is bezig aan een zeer wisselvallig seizoen. Knappe resultaten worden afgewisseld met onnodige nederlagen. De afgelopen 2 wedstrijden wist Roma niet te winnen. Nummer 3 Napoli werd op 1-1 gehouden, van nummer 2 Internazionale werd afgelopen zaterdag met 3-1 verloren. Na twee wedstrijden op rij zonder overwinning is Mourinho erop gebrand om een goed resultaat te boeken in Engeland, het land waar hij weer terugkeert na zijn ontslag bij Tottenham Hotspur. De Portugese oefenmeester zal niets liever doen dan de overwinning naar zich toe te trekken op Engelse bodem.

Mourinho gaf tijdens de persconferentie in aanloop naar de wedstrijd tegen Leicester City aan dat hij vindt dat Roma het verdient om de finale te bereiken. “Maar in het voetbal krijg je niet altijd wat je verdient”, aldus de coach, die weet dat Roma over twee duels top moet zijn om de eindstrijd te bereiken. Hij is beducht voor de aanvallers van Leicester. “Als we kijken naar hun aanvallende spelers en over wie ze allemaal de beschikking hebben, dan zijn dat er zeven of acht:  Harvey Barnes, Marc Albrighton, Kelechi Iheanacho, Jamie Vardy, Patson Daka, Ayoze Perez, James Maddison en Ademola Lookman. Ze hebben veel aanvallend potentieel en kwaliteit.”

Zelf heeft Mourinho overigens ook niet te klagen over zijn voorhoede. Met Tammy Abraham beschikt hij over een veel scorende spits met een verleden in Engeland. De ex-spits van onder meer Chelsea was dit seizoen in alle competities al goed voor 24 doelpunten. Het zal de achterhoede van Leicester er alles aan gelegen zijn om Abraham aan banden te leggen. Ook Lorenzo Pellegrini is een van de meest dreigende Roma-spelers. De Italiaanse middenvelder annex buitenspeler staat al op 12 doelpunten dit seizoen.

Conclusie

Leicester en Roma willen vol voor hun kans gaan en de geschiedenisboeken ingaan als eerste finalist van de Europa League. Kijkend naar de statistieken, recente resultaten, beide selecties en quoteringen dan ontlopen beide ploegen elkaar niet veel. Wij verwachten een gelijk opgaande wedstrijd, die op details beslist gaat worden. Met oog op de return valt een gelijkspel tussen Leicester en Roma allesbehalve uit te sluiten.